搭起通往月亮的金天梯:以短视的角度看21世纪登月潮

脑极体 2019-03-18 智造
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最近月球有点忙碌,迎来送往见到了不少新朋友。往前说有首次抵达“月之暗面”的中国嫦娥四号,往近了说有最近被SpaceX送上太空的以色列“创世纪”,同时今年很快还会有来自印度的“月船2号”登上月球。

 

密集程度甚至到了有不少消息称“登月竞赛”要卷土重来的地步。一边完成“初次抵达”的国家越来越多,一边NASA也放出话来,要在2028年以前实现载人登陆月球。

如果真的把如今的景象当做第二次登月竞赛,其实相比冷战时期有不少区别。其中最显著的一个,就是用商业替代了政治。

抹去优势与规则,21世纪的新登月竞赛

就拿这次以色列的“创世纪”来说,本质上就是两家科技企业共同作用下的结果。

在2007年,谷歌曾经推出过“月球X大奖”,以3000万美金为筹码,号召私人企业研制无人登月航天器,提出在2017年12月31日前,只要登月航天器能最早安全登陆月球,在上面开动至少500米,并向地球传回含有高清晰度照片和视频等规定内容的数据包,就能获得奖金。

其实谷歌一开始规定的截止时间是在2015年,可直到2015年,报名者仍然寥寥无几,谷歌才又一再放宽时间限制,改成了2018年。甚至还增加了几项奖项,告诉参与者们只要能触达月球表面,即使是砸上去的,也有奖金;如果能软着陆回传图像,就算走不了路,也有鼓励奖。

很可惜直到去年时间截止,也没有任何一个队伍摘得奖金,倒是让谷歌白白赚得了个“鼓励航空科技发展”的好名声。

不过这场比赛倒是让一些私人登月科研团队走进了人们的视野,在最近发射了“创世纪”的以色列非营利性太空组织SpaceIL,就是当初角逐奖金的科研团队之一。“创世纪”也是第一款通过个人捐助而研发的月球探测器,总共1亿美元的投资主要来自个人捐助,其中4000万都来自SpaceIL总裁自己的支持。

从另一个角度讲,以SpaceX所代表的商业火箭模式的出现,也让包括登月在内的太空探索分工更加明晰。一个科研团队能否成功在月球安置上航天器,已经和这个科研团队所代表的国家拥有怎样的火箭运载能力没有关系。

“创世纪”的成功登月证明了两件事:第一,随着科技企业越来越多的向太空商业投向关注,登月已经不再需要“倾举国之力”;第二,随着太空探索分工越来越明显,NASA这样的强者所累积的优势正在变少。

世界上科技的发展大抵如此,一开始是“国字头”“军字头”的技术,总会走向民间、走向商业化,变得唾手可得。这时作为NASA来讲,就需要累积新的优势。人们所说第二次登月竞赛正是如此,如同游戏里的新赛季一样,稍稍拉近玩家们在上一季形成的差距,让他们再次大展身手。

做月球上的短视者:登月这件事为什么这么值钱?

到这里又出现了一个老生常谈的问题:不存在冷战的今天,发展以登月为代表的航空科技究竟有什么意义?

其实这个问题已经有很多相关的说法和讨论了,总有人会问出“为什么不把研究登月钱拿给乡村建小学”一类的问题。得到的答案也大致相同:登月可以作为登陆火星的练习场,而后者很可能是人类的下一个家园;航空航天技术可以促进基础科学发展,也包括通信、导航等等技术;太空争夺是第二次大航海时代,错过航空航天科技等于错过造船技术……

 

(冷战时期关于登月的宣传漫画)

今天我们抛开这些长期效益不讲,只以短视的目光看登月,结果会怎样?

有了大量商业化元素的第二次登月竞赛中,同样能看到登月这件事本身的商业价值。

我们可以从两个数据说起。

第一,428万美元。这是月球上一克土壤的价格。

阿波罗计划期间,宇航员们曾经带回了382公斤的月球岩石。这些岩石归属于美国政府的正式财产,不允许以任何形式出售。但美国政府曾经把这些石头转赠给其他国家和下属州长,经过一系列的转手再赠送、偷窃丢失等等,仍然有部分流入市场。这个数字,是今年1月份的苏富比拍卖上的成交价。

第二,2.5亿美金。这是经人推算后,SpaceX私人环月之旅的价格。

大家应该都还记得,去年9月份SpaceX宣布日本服装电商创始人Yusaku成为了首位私人环月旅行的客户。在采访中马斯克和Yusaku透露,Yusaku对火箭的赞助达到了总体研发费用的5%。推测得知,这趟可以携带6-8人环月之旅,大概需要支付2.5亿美金。

这两个数据证明了两件事情。第一,月亮对于人们存在着非常“原始”的吸引力,导致和月亮有关的一切都拥有了商业价值。第二,太空旅游正在被提上日程,环月甚至更遥远的登月都是极具商业吸引力的项目。

事实也确实如此。在CNN对SpaceIL的采访中,SpaceIL提到他们计划售卖月球回传视频、图片数据的“插片赞助广告”,让赞助商冠名回传图片和视频。由维珍航空衍生出的太空旅游企业“维珍银河”,也在最近将一位真人员工送入了太空。

可见登月研究就算依然是赔本的买卖,也能找到一些即时回收成本的方式了。

“探月平权”:今天的我们能对月球做些什么?

更重要的是,随着基础科技的发展,我们相比五十年前能够对月球本身进行更多的探索。

首先是对于月球磁场的了解。

通过对阿波罗带回的岩石进行研究,科学家们发现,月球周围的磁场强度不及地球磁场强度的千分之一。但经过测算,科学家们相信月球曾经存在磁场,但后来消失了。

这一次“创世纪”登月的主要任务,就是通过用于测量古代火山岩磁场的设备,以检查月球岩石的磁场强度是否与设想的测量强度相等。

随着登月越来越商业化,会有更多类似于“磁场问题”的科研验证会跟随商业火箭抵达月球。

同时还有对月球上水和氧气的探索。

 

移民外星可以说是一切宇宙探索的终极目标,在去年八月,美国宇航局官发布公告称已经确定在月球表面发现了冰的存在。这意味着,月球上拥有人类赖以生存的资源——水。

一样希望的出现,正在促使各个研究机构再次登陆月球,进行和人类生存实验有关的探索。

最重要,还有珍贵的矿物资源氦-3。

氦-3是一种在地球上很难得到的清洁、安全和高效的核聚变发电燃料,被科学家们称为“完美能源”。甚至有说法称100吨氦-3便能提供全世界使用一年的能源总量。

而这种资源就存在于月球的土壤之中,如果未来条件成熟,又迟迟没有找到石油更好的替代品,那么月球就将成为宇宙的“波斯湾”。

想要对月球的资源属性进行进一步的探索,切实抵达月球表面显然是最好的选择。我国的探月计划中,很重要的一部分就是去测量月球土壤的厚度,进而去探索氦-3存在的总量。

正因为有了这些成熟的探索条件,才广泛地激发了登月需求。这时已经足够商业化的登月模式,就可以快速接轨,一边回收成本,一边参与分工,让那些没有太空工程能力的国家甚至企业也能一同参与月球探索,加快人类对于这种神秘星球的了解速度。

商业化登月正在修建出一条金色的天梯,一条通往处女地的铁轨,在淘金者获得收获之前,去收取一张张车票钱。

 

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